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Más allá de [beyond] car/gar/zar

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Todos conocemos (o debemos conocer) los cambios ortográficos que sufren los verbos que terminan en ‑car, ‑gar, y ‑zar. Por ejemplo escribimos saquéjugué, y almorcé en vez de conservar los letras originales (cg, y z). Para el cambio de cqu y el de gqu hay un buen motivo: conservar el sonido original (/k/ o /g/). Para el cambio de zsolo hay el motivo conservador de no usar la letra z antes de e. Es por eso que el español pidió prestado la palabra italiana zero como cero.

El español tiene un montón de otros tales cambios ortográficos. Recientemente reuní una lista de ellos. Aquí están en toda su gloria. No incluí los cambios de ‑car, ‑gar, y ‑zar por ser demasiado conocidos.

cambios ortográficos

Es importante tener en cuenta que estos cambios solo afectan la ortografía, no la pronunciación. Ni se deben considerar irregularidades, porque son predecibles. Es decir que cualquier palabra con tal ortografía sufriría el mismo cambio.

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All of us are (or should be) aware of the spelling changes that afflict verbs that end in ‑car, ‑gar, and ‑zar. For example, we write saquéjugué, y almorcé instead of keeping the original consonants (cg, y z). There’s a solid motive for the changes of c to qu and of g to qu: to keep the original sound (/k/ or /g/). The only reason for the change of z to z is the spelling rule that prohibits z before e (this is why Spanish borrowed the Italian word (zero as cero).

Spanish has an impressive quantity of other such spelling changes. I recently made a list of all of them to share with you in their orthographic glory. I didn’t include the ‑car, ‑gar, and ‑zar changes themselves because they’re too well known.

cambios ortográficos en

It’s important to keep in mind that these changes only affect spelling, not pronunciation. Nor should they be considered irregularities, because they’re predictable. That is, any word spelled like these would undergo the same changes.

 

 

¿Es fonética la ortografía española? – Is Spanish spelling phonetic?

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La sencillez de la ortografía española es una razón por la cual la mayoría de los estudiantes estadounidenses eligen estudiar este idioma en vez de uno cuya ortografía sea más complicada, como el francés, por no hablar del chino ni del árabe.

Pero — ¿cuán fonética es la ortografía española?

Cuando decimos que un sistema de ortografía es “fonético”, de verdad queremos decir dos cosas al mismo tiempo: que cada palabra se pronuncia como se escribe, y que cada palabra se escribe como se pronuncia. El español es completamente fonético en cuanto al primero, y mayormente fonético en cuanto al segundo.

Cada palabra española se pronuncia como se escribe. En inglés tenemos palabras como read por las cuales nos hace falta tener en cuenta el contexto para destacar entre las pronunciaciones red y reed. Tales casos no existen en español.

Cada vocal española se escribe como se pronuncia. El español tiene cinco vocales que se escriben con sendas letras correspondientes.

Cada acento escrito español sigue las reglasNunca hay que adivinar si una palabra debe llevar un acento escrito (qué o que, examen vs. exámenes, etc.). Si sabes las reglas de la acentuación, no cabrá duda.

Unas consonantes tienen dos escrituras posibles. Es por esas consonantes que no podemos decir que la ortografía española sea completamente fonética. Irónicamente, en general la escritura de estas consonantes causa más problemas para los nativos, quienes aprenden la pronunciación antes de la escritura, que para los estudiantes del español como segundo idioma, quienes suelen conocer la forma escrita de una palabra al mismo tiempo (o antes de) que la oyen por primera vez.

  • Las letras bv se pronuncian de la misma manera. Hay que aprender de memoria que bueno no se escribe vueno y que avión no se escribe abión.
  • El sonido /x/ se escribe con gj. Hay que aprender que jefe no se escribe gefe, ni gemelojemelo.
  • La letra h no se pronuncia. Hay que aprender que honra no se escribe onra, ni abrirhabrir.
  • Para nosotros que vivimos en latinoamérica, la z y la c (antes de ie) se pronuncian como s. Tenemos que aprender que zapato no se escribe sapato; ni saberzaber; ni cinesine; y ni , cé. Los españoles tienen una ventaja aquí porque su c se pronuncian como el th inglés.
  • Igualmente, para los latinoamericanos la letra x y las letras cc se pronuncian de la misma manera. Tenemos que aprender que conexión no se escribe conección, ni correccióncorrexión.
  • En la mayoría del mundo hispanohablante la letra y y el dígrafo ll se pronuncian de la misma manera. Hay que aprender que llave no se escribe yave, ni El YunqueEl Llunque.

¿Una llorosa en El Yunque, o una yorosa en El Llunque?

Además de estas pocas molestias gozamos de un sistema regular, y, a mi parecer, lindísimo.

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The simplicity of Spanish spelling is one reason why the majority of American students choose to study Spanish instead of a language with more complicated spelling, like French, not to mention Chinese or Arabic.

But — how phonetic is Spanish spelling?

When we say that a spelling system is “phonetic”, we really mean two things at the same time: that each word is pronounced the way it’s written, and written the way it’s pronounced. Spanish is completely phonetic in the first regard, and mostly in the second.

The spelling of every Spanish word completely determines its pronunciation. In English we have to look at a word’s context to determine, for example, whether read is pronounced like red or like reed. There are no such cases in Spanish.

Every Spanish vowel is written the way it’s pronounced. Each of the five vowels of Spanish is spelled with its corresponding letter. [Check out the tricky/elegant adjective sendas in the Spanish version of this bullet!!!] 

Spanish accents follow the rules. You should never have to guess whether a Spanish word has an accent mark (qué or queexamen vs. exámenes, etc.). If you know the rules for using accents, there’s no room for doubt.

Some consonants have two possible spellings. These consonants are the reason why we can’t say that Spanish spelling isn’t completely phonetic. Ironically, these spelling issues are more of a headache for native speakers than for students of Spanish as a second language, who usually learn the written form of a word at the same time (or before) they hear it pronounced.

  • The letters b and v are pronounced the same. One must memorize that bueno isn’t spelled vueno and that avión isn’t spelled abión.
  • The sound /x/ can be spelled g or j. One must memorize that jefe isn’t spelled gefe, nor gemelojemelo.
  • The letter h is silent. One must memorize that honra isn’t spelled onra, nor abrirhabrir.
  • For those of us who live in Latin America, the letters z and c (the latter before i and e) are pronounced just like s. We have to memorize that zapato isn’t spelled sapato; nor saberzaber; nor cinesine; nor . Spaniards have an advantage here because their z and c are pronounced with a th.
  • By the same token, Latin Americans pronounce the letter x and the combination cc identically. We have to memorize that conexión isn’t spelled conección, nor correccióncorrexión.
  • In most of the Spanish-speaking world, y and ll are pronounced the same. One must memorize that llave isn’t written yave, nor El YunqueEl Llunque.

Barring these few exceptions we can take pleasure in a spelling system that is regular and, to my eyes, lovely.

 

Quixote y Quijote

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Comentando sobre mi aporte de ayer sobre las palabras escritas con xión y cción, Susan me pidió que explicara la diferencia entre xj, y específicamente el caso de Quixote versus Quijote.

Encontré la respuesta fácilmente en mi ejemplar confiable de la Ortografía de la Real Academia. Una sección corta del libro (6.2.2.3.2) aborda el tema. Aquí la abrevio y parafraseo:

Hasta principios del siglo XIX, el sonido de j o g (antes de e o i) podía ser también representado con x. Así, eran normales grafías con x como embaxador, exemplo, mexilla, etc. En 1815, la Real Academia decidió eliminar el uso de la x con este valor fónico. Sin embargo, quedan algunos restos del antiguo valor de la x en ciertos topónimos y antropónimos como México, Oaxaca, Texas, el nombre de pila Ximena y los apellidos Ximénez y Mexía…En el caso de México y sus derivados, las grafías con j eran usuales hasta no hace mucho en España, donde se han impuesto también las grafías con x, que resultan preferibles por ser las usadas en el propio país y, mayoritariamente, en el resto de Hispanoamérica.

En el caso de Quijote/Quixote, la ortografía moderna oficial usa la j. La representación con la x es antigua, notablemente en la primera edición:

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In a comment on yesterday’s post about words ending in xión and cción, Susan asked me to explain the difference between x and j, especially as regards the case of Quixote vs. Quijote.

My trusty copy of the Real Academia’s Ortografía provided an instant answer. A short section of the book (6.2.2.3.2) addresses the topic. Here’s a rough translation/condensation:

Until the beginning of the 19th century, the sound of j or g (before e/i) could also be represented with x. So, it was normal to see spellings like embaxador, exemplo, mexilla, etc. that are written with a j today. In 1815, the Real Academia decided to eliminate this use of x…Nevertheless, some traces remain of the former use of x in certain place names like México, Oaxaca, or Texas, and people-names (“antropónimas”) like the first name Ximena and last names Ximénez or Mexía…In the case of ‘México’ and its derived forms, spellings with j were common until recently in Spain, where… the x spellings have since prevailed because they’re the ones used in their own country and, for the most part, in the rest of Latin America.

In the case of Quijote/Quixote, the “official” spelling is j. The version with x is old-fashioned, and was used notably in the first edition, pictured above.

Conexión and corrección

I love the Spanish spelling of conexión. The x is somehow very elegant. But I’ve occasionally wondered why the word isn’t spelled conección, with a cc as in corrección. I looked into this question recently and the answer is very simple. In fact, there are two simple answers.

First, the spelling difference reflects the proper Castilian Spanish pronunciation of x versus cc. The letter x between two vowels (conexión, examen, etc.) is pronounced ks. The letter sequence cc as in corrección is pronounced kth, since th is the Castilian pronunciation of c before i. Two spellings, two pronunciations, fair and square.

Second, the spelling difference respects etymology. Spanish words ending in –xión had an x in Latin, too: conexión comes from connexĭōn(is), reflexión from reflexĭōn(is), and so on. Spanish words ending in –cción had a ct in Latin: corrección from correctĭōn(is)acción from actĭōn(is)inyección from iniectĭōn(is), and so on.

The cc words, by the way, greatly outnumber the x words. The latter include only the following (based on various google searches — I need a reverse Spanish dictionary!):

  • anexión
  • complexión
  • conexión etc. (desconexión, inconexión, interconexión, reconexión)
  • crucifixión, transfixión
  • flexión etc. (reflexión, inflexión, irreflexión, genuflexión)
  • fluxión

It’s interesting that English — especially American English — has moved many of the x words into the cc group, which we spell with the original ct (e.g. connection). In fact, the British “look” of the x is probably what makes Spanish conexión appear elegant to my American eyes. We’ve likewise adapted the various words derived from flexion (reflection, genuflection, and inflection), though not, mysteriously, the word flexion itself. Complexion and crucifixion are probably the most commonly used xion holdouts in American English.

So, this post is one for your X-files!

x-files