¿Why is día masculine?

[Today is Spanish Friday so this post is in Spanish. ¡Scroll down for English translation!]

La verdadera pregunta aquí es por qué día es masculina Y termina con -a. Llevo unas semanas investigando tales palabras españolas, de las cuales día es la más frecuente. Día es masculina porque viene de la palabra proto-indo-europea *diéus, que significaba el dios del cielo (un dios masculino) o el cielo diurno. Recibió su -a final principalmente porque su progenitor inmediato latino, diēs, era la única palabra masculina en la clase de sustantivos de la quinta declensión latina. Otros sustantivos en esta categoría también terminaban con –ēs, o aun –iēs. Incluían effigiēsrēs, y speciēs.

La terminación de muchos sustantivos en este grupo cambió de –iēs a -a cuando el latín se desarrolló al español. Speciēs, por ejemplo, nos dio especia. Otros ejemplos incluyen materiēs, la fuente de materia y madera, y rabiēs, la fuente de rabia.

Estos cambios eran parte de una tendencia española de extender la terminación explícitamente femenina -a a sustantivos que ya eran femeninos, tales como infanta (de infante en latin) y señora (de seniōre). Muchos sustantivos masculinos igualmente adquirieron nuevas terminaciones de -o. Estos incluyen pájaro ‘bird’, de passare, y corcho, de cortice. Ralph Penny nombra estos cambios ‘hypercharacterization’.

Para diēs el cambio a ‑a resultó en un conflicto entre el género masculino del sustantivo y su terminación femenina. Sin duda el hecho de que diēs era ambigua en cuanto al género contribuyó al cambio. Aunque normalmente era masculina, diēs era femenina cuando tenía el sentido de ‘fecha límite’ o ‘cita’. O sea, la confusión de género ha sido una parte de esta palabra desde sus orígenes.

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The real question here is why día ‘day’ is masculine even though it ends with -a, the Spanish feminine ending par excellence. I have been looking into words like this lately; día ‘day’ is the most frequent of them. Día is masculine because it comes from the Proto-Indo-European root *diéus, meaning ‘Sky-god’ (a masculine deity) or ‘daytime sky’. It ended up with a final -a mostly because its immediate Latin progenitor, diēs, was the only masculine word in Latin’s ‘fifth declension’ noun class. (Doesn’t “The Fifth Declension” sound like a good name for an amateur rock band composed of linguists, like Stanford’s “Dead Tongues”?) Other nouns in this category also ended in –ēs, or even –iēs. They included effigiēs ‘effigy’, rēs ‘thing’, and speciēs ‘sight, view; shape, form’.

The ending of several fifth declension nouns changed from –iēs to a as Latin evolved into Spanish. Speciēs, for example, became especia ‘spice’. Other examples include Latin materiēs, which evolved into Spanish materia ‘matter, substance’ and madera ‘wood’, and rabiēs, the source of Spanish rabia ‘rage’.

These changes were part of a broader tendency to extend the explicit ‑a marker to nouns that were already feminine, such as infanta ‘princess’ (from Latin infante) and señora ‘madame, lady’ (from seniōre). Likewise, many masculine nouns acquired a freshly-minted -o ending. Examples include Spanish pájaro ‘bird’, from Latin passare and corcho ‘cork’, from Latin cortice. Ralph Penny refers to these changes as ‘hypercharacterization’.

For diēs the change to ‑a created a conflict between the noun’s gender and its ending. It was probably abetted by the fact that diēs was sexually ambiguous. While normally masculine, diēs was treated as feminine when used in the sense of ‘appointed day, deadline’. In other words, gender confusion has been built into the word from the get-go. Plus ça change…

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